Bring Back the Kern! Put Water in Bakersfield's River

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(Para español, ver abajo)


Governor Newsom, Secretary Crowfoot, Secretary Blumenfeld, Senator Stern, Assemblyman Garcia, and members of the CA State Water Resources Control Board,

Signers of this petition demand that you uphold your promises to fight for environmental justice in California by restoring water to the Kern River in Bakersfield. This majestic river flows through the heart of Bakersfield, California’s 9th largest city, but in all but the wettest of years, the riverbed is more like a desert wasteland than the riparian ecosystem and recreational amenity it should be. Dead trees and shrubs line the banks of what should be a forested wetland and users of the Kern River Parkway are forced to look on in shame and helplessness at their dry and lifeless riverbed.

Take leadership on changing the status quo for the Kern River by intervening in favor of the City of Bakersfield and Bakersfield’s residents on three important issues:

  • Award the water rights forfeited by Kern Delta Water District in 2007 to the City of Bakersfield. Studies have shown that historically Kern Delta used on average 50,000 acre-feet less than their allotment of Kern River water. The SWRCB should award all unappropriated waters of the Kern to the City of Bakersfield, the only applicant entity that is accountable to voters and the only applicant who has committed to putting all awarded water rights through the river channel in Bakersfield. It has been 10 years since SWRCB ruled that there were unappropriated waters on the Kern River, and we still are still waiting for a follow-up ruling that would help bring back the river. Put this topic on the SWRCB agenda, determine the exact amount of forfeited water, and award said water to Bakersfield for the restoration of the Kern River.
  • Allow the termination of a 1976 water contract by deeming Bakersfield’s proposal to run city-owned water through the riverbed a “beneficial project.” The City of Bakersfield bought a substantial amount of Kern River water rights in 1976 which it funded partially through 35-year water contracts with neighboring irrigation districts. City leadership promised to put this water back in the river channel in 2011 when the contracts expired. Neighboring irrigation districts sued the city to prevent this use of the water, and in 2014 a judge ruled against Bakersfield, arguing that aquifer recharge, wildlife habitat, and public recreation did not constitute a beneficial project, and thus the city was obligated to continue selling the water to neighboring districts. With the Sustainable Groundwater Management Act mandating that all groundwater basins bring pumping into balance, the use of water for groundwater recharge via the river channel is now, more than ever, a reasonable and beneficial use. The water is available for this use, it is already owned by Bakersfield taxpayers, and it clearly would serve the public interest to have this water first in Bakersfield’s river channel before any sales/transfers to irrigation districts. Irrigation infrastructure exists on the West side of the city that can transport water to the same locations as the canals on the east side of the city where much of the Kern River is usually diverted. Approve this use of Bakersfield’s existing water rights so that this water may flow through the river channel where it belongs.
  • Pressure the Kern County Water Agency to use infrastructure and revenues resulting from Proposition 13 bonds to do what KCWA originally promised – help restore the Kern River in Bakersfield. In a ballot measure passed in 2000, the KCWA lobbied for funds to build water infrastructure improvements and purchase additional water rights for Kern County water users. Environmental documents used in the application for these funds promised that some of the funds would be used to build wells that would help restore the Kern River in Bakersfield, by enabling water users to recover water lost through percolation in the river channel and by occasionally using groundwater to supplement river flows. The wells were purchased but the river promises never materialized; in 20 years, these wells have never been used to help restore flows to the Kern River. On the contrary, there have been occasions when the wells have been used to further deplete groundwater underneath the city, such as during drought years in 2009 and 2015. Adding insult to injury, deals resulting from the infusion of Prop 13 funds resulted in an arrangement allowing a private entity to annually sell 10,000 acre-feet of Kern River water anywhere in the state using KCWA infrastructure for transportation. KCWA gets 10% of the proceeds of these sales, averaging over $400K annually. Since this revenue stream was only made possible through Prop 13, and KCWA promised to help restore the river with Prop 13 funds, this annual income should be allocated towards providing  Bakersfield the river it should have had for the last 20 years, whether that’s through covering pumping costs or via other avenues. Additionally, the aforementioned annual 10,000 acre feet of Kern River Water should be exclusively transported through the Kern River channel and not in the concrete lined canals that run parallel to the river. Hold KCWA accountable to aid in restoring the river as they are obligated to do under the terms with which they received Prop 13 funds.

While no single one of these three issues will bring back the Kern River, the combination of all three will be a substantial boost to giving Bakersfield a year-round river. This water will allow the revival of a critical riparian ecological corridor, the restoration of the pride and joy of the Bakersfield community, and the replenishment of the badly depleted aquifer beneath the city, which is the source of most of the City’s municipal water.

The federally designated Wild and Scenic Kern River used to flow into three of the largest lakes in North America – Kern Lake, Buena Vista Lake, and Tulare Lake. Together with the other Sierra rivers of the Tulare basin, it helped to sustain over 4 million acres of wetlands, flush with thriving fisheries, migratory waterfowl, and large game such as deer, grizzlies, and elk. These lakes and their associated wetlands are long gone. We are not asking for the restoration of these ecological treasures. Rather, we are petitioning you for the restoration of less than 10 miles of river that is the aesthetic centerpiece of our community, our main outdoor recreational amenity, a critical wildlife corridor, and the lynchpin of our community’s groundwater sustainability. All of this water will remain for beneficial use in the Kern sub basin. This is not a zero-sum struggle between environment, agriculture, or other water users.

How can the survival of plants and animals dependent on the river continue to be swept aside and the quality of life of half a million Bakersfield residents continue to be ignored? The Owens River flows once again, the San Joaquin has returned, the Santa Ana has been reborn, and yet somehow the parched banks of the wild and scenic Kern are left to languish and die?

Don’t be the leaders who let another Bakersfield generation come and go without water in the Kern River, lamenting as country music legend Merle Haggard did in his final recorded song: "They used to have Kern River here, runnin' deep and wide... Then somebody stole the water; another politician lied." 

Bakersfield needs a river now.

  • Award the forfeited Kern Delta water rights to Bakersfield
  • Let Bakersfield decide how to best use water that residents have owned since 1976
  • Pressure the Kern County Water Agency to do its part to restore the river, as KCWA promised when it applied for Prop 13 funds




Gobernador Newsom, Secretario Crowfoot, Secretario Blumenfeld, Senador Stern, Asambleísta García y miembros de la Junta de Control de Recursos Hídricos del Estado de California,

Los firmantes de esta petición exigen que cumplan sus promesas de luchar por la justicia ambiental en California al restaurar el agua del río Kern en Bakersfield. Este majestuoso río atraviesa el corazón de Bakersfield, la novena ciudad más grande de California, pero en todos los años, excepto en los más húmedos, el lecho del río se parece más a un páramo desértico que al ecosistema ribereño y las comodidades recreativas que debería ser. Árboles y arbustos muertos se alinean en las orillas de lo que debería ser un humedal boscoso y los usuarios del “Kern River Parkway” se ven obligados a mirar con vergüenza e impotencia el lecho seco y sin vida del río.

Asumir el liderazgo para cambiar el estatus del río Kern requiere que intervinienen a favor de la ciudad de Bakersfield y los residentes de Bakersfield en tres temas importantes:

  • Otorga los derechos de agua perdidos por Kern Delta Water District en 2007 a la Ciudad de Bakersfield. Los estudios han demostrado que históricamente Kern Delta usó un promedio de 50,000 acres-pies menos que su asignación de agua del río Kern. La SWRCB debe otorgar todas las aguas no apropiadas del Kern a la Ciudad de Bakersfield, la única entidad solicitante que es responsable ante los votantes y el único solicitante que se ha comprometido a poner todos los derechos de agua otorgados a través del canal del río en Bakersfield. Han pasado 10 años desde que SWRCB dictaminó que había aguas no apropiadas en el río Kern, y todavía estamos esperando una decisión de seguimiento que ayude a recuperar el río. Demandamos, como votantes y residentes del condado de Kern, que incluyan este tema en la agenda de SWRCB, determinen la cantidad exacta de agua confiscada y otorguen dicha agua a Bakersfield para la restauración del río Kern.
  • Permite la rescisión de un contrato de agua de 1976 al considerar la propuesta de Bakersfield de hacer correr el agua de propiedad de la ciudad a través del lecho del río como un "proyecto beneficioso". La ciudad de Bakersfield compró una cantidad sustancial de derechos de agua del río Kern en 1976, que financió parcialmente a través de contratos de agua de 35 años con distritos de riego vecinos. El liderazgo de la ciudad prometió devolver esta agua al canal del río en 2011 cuando expiraran los contratos. Los distritos de riego vecinos demandaron a la ciudad para evitar este uso del agua, y en 2014 un juez falló en contra de Bakersfield, argumentando que la recarga del acuífero, el hábitat de vida silvestre y la recreación pública no constituían un proyecto beneficioso y, por lo tanto, la ciudad estaba obligada a continuar vendiendo el agua a los distritos vecinos. Con Sustainable Groundwater Management Act que exige que todas las cuencas de aguas subterráneas equilibren el bombeo, el uso del agua para la recarga de las aguas subterráneas a través del canal del río es ahora, más que nunca, un uso razonable y beneficioso. El agua está disponible para este uso, ya es propiedad de los contribuyentes de Bakersfield, y claramente serviría al interés público tener esta agua primero en el canal del río de Bakersfield antes de cualquier venta / transferencia a los distritos de riego. Existe infraestructura de riego en el lado oeste de la ciudad que puede transportar agua a los mismos lugares que los canales en el lado este de la ciudad, donde generalmente se desvía gran parte del río Kern. Demandamos que aprueban este uso de los derechos de agua existentes de Bakersfield para que esta agua pueda fluir a través del canal del río al que pertenece.
  • Presiona a Kern County Water Authority (KCWA) para que use la infraestructura y los ingresos resultantes de los bonos de la Proposición 13 para hacer lo que KCWA prometió originalmente: ayudar a restaurar el río Kern en Bakersfield. En una medida de votación aprobada en 2000, la KCWA presionó para obtener fondos para construir mejoras en la infraestructura del agua y comprar derechos de agua adicionales para los usuarios de agua del condado de Kern. Los documentos ambientales utilizados en la solicitud de estos fondos prometían que algunos de los fondos se utilizarían para construir pozos que ayudarían a restaurar el río Kern en Bakersfield, al permitir que los usuarios del agua recuperen el agua perdida por filtración en el canal del río y ocasionalmente utilizando agua subterránea. para complementar los caudales de los ríos. Se compraron los pozos, pero las promesas del río nunca se materializaron; En 20 años, estos pozos nunca se han utilizado para ayudar a restablecer los flujos hacia el río Kern. Por el contrario, ha habido ocasiones en las que los pozos se han utilizado para agotar aún más el agua subterránea debajo de la ciudad, como durante los años de sequía en 2009 y 2015. Para colmo de males, los acuerdos resultantes de la infusión de los fondos de la Proposición 13 dieron como resultado un arreglo permitir que una entidad privada venda anualmente 10,000 acres-pies de agua del río Kern en cualquier parte del estado utilizando la infraestructura de KCWA para el transporte. KCWA obtiene el 10% de los ingresos de estas ventas, con un promedio de más de 400.000 dólares anuales. Dado que este flujo de ingresos solo fue posible a través de la Proposición 13, y la KCWA prometió ayudar a restaurar el río con los fondos de la Proposición 13, este ingreso anual debe asignarse para proporcionar a Bakersfield el río que debería haber tenido durante los últimos 20 años, ya sea a través de la cobertura costos de bombeo o por otras vías. Además, los 10,000 acres pies anuales antes mencionados de Kern River Water deben transportarse exclusivamente a través del canal del río Kern y no en los canales revestidos de concreto que corren paralelos al río. Hacer responsable a la KCWA de ayudar a restaurar el río, ya que están obligados a hacerlo según los términos con los que recibieron los fondos de la Prop 13.

Si bien ninguno de estos tres problemas traerá de vuelta el río Kern, la combinación de los tres será un impulso sustancial para darle a Bakersfield un río durante todo el año. Esta agua permitirá la reactivación de un corredor ecológico ribereño crítico, la restauración del orgullo y la alegría de la comunidad de Bakersfield y la reposición del acuífero gravemente agotado debajo de la ciudad, que es la fuente de la mayor parte del agua municipal de la ciudad.

El río Kern salvaje y escénico, designado federalmente, solía desembocar en tres de los lagos más grandes de América del Norte: Kern Lake, Buena Vista Lake y Tulare Lake. Junto con los otros ríos de la Sierra de la cuenca de Tulare, ayudó a mantener más de 4 millones de acres de humedales, repletos de prósperas pesquerías, aves acuáticas migratorias y caza mayor como ciervos, osos pardos y alces. Estos lagos y sus humedales asociados desaparecieron hace tiempo. No estamos pidiendo la restauración de estos tesoros ecológicos. Más bien, le estamos solicitando la restauración de menos de 10 millas de río que es la pieza central estética de nuestra comunidad, nuestro principal servicio recreativo al aire libre, un corredor de vida silvestre crítico y el eje de la sostenibilidad del agua subterránea de nuestra comunidad. Toda esta agua permanecerá para uso beneficioso en la subcuenca de Kern. Esta no es una lucha de suma cero entre el medio ambiente, la agricultura u otros usuarios del agua.

¿Cómo se puede seguir haciendo a un lado la supervivencia de las plantas y animales que dependen del río y seguir ignorando la calidad de vida de medio millón de residentes de Bakersfield? El río Owens fluye una vez más, el San Joaquín ha regresado, el Santa Ana ha renacido y, sin embargo, de alguna manera, las orillas resecas del salvaje y pintoresco Kern se dejan languidecer y morir.

No sean los líderes que dejan que otra generación de Bakersfield vaya y venga sin agua en el río Kern, lamentándose como lo hizo la leyenda de la música country Merle Haggard en su última canción grabada: "They used to have Kern River here, running Deep and wide… then somebody stole the water. Another politician lied.”

Bakersfield necesita un río ahora.

  • Otorgan los derechos de agua perdidos de Kern Delta a Bakersfield
  • Deje que Bakersfield decida cómo utilizar mejor el agua que los residentes han poseído desde 1976
  • Presiona a la Agencia del Agua del Condado de Kern para que haga su parte para restaurar el río, como prometió la KCWA cuando solicitó los fondos de la Proposición 13