Reopen Evanston/Skokie D65 Schools in Alignment with Presented Reopening Plan

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On July 22, 2020, the District 65 Board of Education announced its reopening plan, which featured learning pathways for in-person and remote learning beginning on September 29, following one month of remote learning for all students from August 27–September 28 while the district prepared the school buildings, coordinated additional bussing, and provided additional training for staff. 

Survey results released in late July showed strong support for in-person learning.

In a little-publicized school board meeting on August 31, 2020 — three days after the start of school — Dr. Devon Horton, superintendent, discussed a new benchmark, requiring a Region 10 positivity rate of 3% or lower in order to return to in-person classes. The 7-day test positive rate for Evanston as of September 4, 2020 was significantly lower at 1.3%. However, the positivity rate for Region 10 has never met such a benchmark, and is now around 6%. Of note is the fact that the southern portion of Region 10 borders with one of Illinois Covid-19 hotspots, Region 7. Logically, we conclude that the plan is for our children to be remote learning indefinitely, with no clear plans or ideas of how or when to resume in-person learning. This is unacceptable.

We, the parents, caregivers and neighbors of D65 students demand full transparency, communication and collaboration from the district, and we hold the board and the superintendent to the promise they made back in July — to start bringing students back into the schools on Sept. 29.

To NOT follow through will disproportionately affect those students the reopening plan sought to protect and support.

Because our children have been given no voice in this matter, we as a community must speak up for them, as the decisions made by our school district will affect them for years.

We ask that the board and superintendent to consider the following reasons why schools should allow for an in-person option:

1. Remote learning places a heavy financial and logistical burden on families. Remote learning is a temporary solution at best. This situation is most challenging for single parents, parents who are essential workers, parents who both work demanding jobs, parents who do not speak English, parents who do not have family nearby, and parents who lack experience in education or technology. Remote learning requires a steady Internet connection and consistent adult supervision that many families do not have or cannot afford. It requires many families  to pay for additional childcare at a center or in their home. Although some families have chosen to take on remote schooling and students need to have this as an option, many families want and need an in-person option and are willing to take on the risks and responsibilities involved.

2. Remote learning is unsustainable for long periods of time, and it does not promote equity. Many families simply cannot sustain long-term remote learning without major economic consequences. If remote learning continues for many months, parents may need to leave their jobs or change their living arrangements to support their children’s education, which could cause job loss, food insecurity, housing insecurity, and more. The childcare alternatives for working families in Evanston are few, and many are expensive or require more exposure than school would provide. This is not equity. This does not serve all of our students; in fact, remote learning exacerbates the differences between those with privilege and those without it. 

3. Remote learning hurts those that are already disadvantaged. All those considered priority under the reopening plan will face the heaviest burden if remote learning continues indefinitely. This includes special education students and those with IEPs and 504s, emergent bilinguals, undocumented families, and low-income families. Schools provide food, childcare, safety, and social services. Remote learning reduces access to an essential lifeline for many families. For many children, schools are the only safe haven they have and their best access point for support.

4. Other schools and camps have opened in person, safely. Since July, many private schools and nonprofit organizations have run in-person camps with masks, pods, and safety procedures without incident. Daycares are open and have been able to stay open successfully. Several neighboring public school districts are opening on a hybrid schedule. The Catholic schools in Evanston have already been open with safety procedures for weeks. Many current District 65 students are already in group care through the park district or the YMCA while they do remote learning. None of this has caused a noticeable spike in cases. Although our public schools have many additional considerations, these organizations have shown that in-person learning can happen safely and without additional spread of the virus, when CDC guidelines are followed carefully. Our children enrolled in public schools should not be disadvantaged simply because their parents chose to trust a public school system instead of a private school or a more well-funded school district. A computer screen does not and cannot replace in-person learning, especially not for long periods of time. 

5. Evanston has controlled the spread of the virus. Evanston flattened the curve in June and our positivity rates have been steady and low for several months, even during reopening. Unlike in many other places, Evanston has access to both public and private testing, including free testing through the Illinois Department for Public Health. The people of Evanston have been diligent and consistent in practicing safe procedures to decrease spread of the virus precisely because we are a community that highly prizes education and public health. We are located near Northwestern University and several very strong health systems, including NorthShore Hospital and St. Francis, giving our community access to excellent testing and treatment. If any community can reopen schools safely, it is Evanston.

6. Failure to return to in-person learning will hurt District 65 in the long term. Paying for private schooling, or having a caregiver at home to home school full-time should not be the only way to ensure in-person learning. Consider the burden this will place on the district long-term, as families leave the district for public or private options nearby that will provide in-person school. If families of means leave District 65 for other public school districts or for private schools, it will negatively impact funding and enrollment, ultimately disadvantaging the families unable to make that choice — which widens the racial and economic disparities  in our community.

We urge District 65 to do the following:

1. Update reopening guidelines so they are based on Evanston’s positivity rate, not that of Illinois Region 10. Because Region 10 includes all of suburban Cook County, it is not necessarily an accurate representation of our community, and the effect of Chicago’s south suburbs on Evanston’s numbers is negligible. Beyond that, this reasoning shows an enormous lack of faith in the judgment, discretion, and common sense of the D65 staff to limit their own exposure, which could result in them bringing it into the building. Residents of other regions come into Evanston to work at our hospitals, grocery stores, and other essential businesses, and yet our positivity has remained steadily below 3% since June. 

2. Plan for a phased in-person reopening, prioritizing younger grades (Preschool and K–2), and prioritizing disadvantaged students first. Some grades, like junior high, may need to stay remote. Every school district and every school has different considerations when thinking about reopening the schools in person. We acknowledge that the size, diversity, and history of Evanston presents many challenges. Our budget for busing alone is enormous. However, it is unacceptable to not even try to make in-person school happen for our children. Other nearby suburban public school districts have made it happen. Private schools have been open for weeks with minimal viral spread. Reopening should start with our youngest learners, and small groups should be phased in grade by grade. 

3. Remedy the broken trust in the community by collaborating with all stakeholders. The lack of transparency and notice involved in this changing benchmark for return creates a lack of trust between the District 65 parent community, the teachers, and the administration. Families were told there would be in-person schooling and planned for this possibility. Then the administration essentially took away this option. We as parents want to support the teachers and administration as much as possible, but if we are constantly trying to adjust to a new bar that disadvantages our children and takes away their educational options, we are left floundering, frustrated, and unable to support either our children, our teachers, or our schools. The District 65 administration needs to bring in parents, teachers, community members, and other stakeholders in collaboration to find a way to open our school buildings in person.  

4. Set reasonable expectations for the school year and work with teachers and families to make them happen. We know and expect that our children will have a different educational experience this year than they did last year. We know that they will need to wear masks, wash their hands, have their temperature checked, and keep their distance from each other. They will be in school for fewer hours and possibly fewer days of the week. They will limit contacts outside of school for everyone’s safety. We know that teachers will need to prioritize our children’s health and social-emotional learning this year, and that there may be periods of quarantine and remote learning. A hybrid schedule may be necessary to reduce capacity in our buildings. Contact tracing and new procedures will be needed. We support everything the district is doing to keep the buildings safe for our children and our teachers. Family support is essential for this to succeed. Let us work with you, the administration, instead of against you.

As parents, nearly every one of us agonized over the learning pathways decision — not only considering what was best for our own children, but how that decision may impact other children with different, and possibly greater, needs. We ask that the district uphold the plans they laid out initially, moving to in-person learning for those who selected it on September 29, barring any further mitigation for the region. 

Reopening schools this year will be very difficult. We acknowledge and appreciate that. It will be completely different than anything we have done before. It will require schedules, safety measures, and a degree of risk from staff and families who opt into this pathway. It will require flexibility, understanding, and grace from parents, students, and families. However, it is not impossible. Together, we can do hard things. For our kids, we can do hard things. 

Parents, Families, and Community Members of Evanston and Skokie District 65


Reabrir las escuelas de Evanston/Skokie D65 en Alineamiento con el Plan de Reapertura Presentado 

 El 22 de julio del 2020, el Consejo de Educación del Distrito 65 anunció su plan de reapertura, el cual contemplaba opciones de aprendizaje en persona y a distancia para comenzar el 29 de septiembre, después de un mes de aprendizaje a distancia para todos los estudiantes desde el 27 de agosto hasta el 28 de septiembre, en lo que el distrito preparaba los edificios escolares, coordinaba autobuses adicionales y preparaba entrenamiento adicional a sus funcionarios.  

Los resultados de la encuesta divulgados en finales de julio mostraron un fuerte apoyo al aprendizaje en persona. 

En 31 de Agosto en una junta del consejo escolar, la cual no fue propiamente publicitada ya que fue tres días después de comienzo de clases, el superintendente Dr. Devon Horton, discutió un nuevo criterio de referencia, lo cual exige que la Región 10 tenga una tasa de positividad igual o menor de 3% para que las clases en persona puedan volver. Sin embargo, la tasa de positividad de la Región 10 nunca alcanzó ese nivel, y está ahora en 6%. Se debe notar el hecho de que la parte sur de la Región 10 hace frontera con una de las zonas de mayor conflicto de Covid-19 en Illinois, la Región 7. La tasa de positividad de 7 días en Evanston el 4 de Septiembre del 2020 fue de 1.3%. Lógicamente, se concluye que el plan es para que nuestros hijos estén en aprendizaje a distancia indefinidamente, sin planes o ideas claras de cómo o cuándo las clases en persona regresarán. Esto es inaceptable.  

Nosotros, los padres de familia, cuidadores y vecinos de los estudiantes del D65, demandamos total transparencia, comunicación y colaboración por parte del distrito, y exigimos que el superintendente y el consejo cumplan la promesa hecha en julio de comenzar a traer los estudiantes de vuelta a las escuelas a partir del 29 de septiembre. 

El no hacerlo afectará de manera desproporcionada a aquellos estudiantes que el plan de apertura pretendía proteger y apoyar. 

Como nuestros hijos no tuvieron voz en ese tema, nosotros en cuanto a la comunidad debemos representarlos, dado que las decisiones hechas por nuestro distrito escolar los afectaran por años.  

Solicitamos que el consejo y el superintendente consideren las siguientes razones por las cuales las escuelas deben permitir una opción en persona: 

1. El aprendizaje a distancia conlleva una gran carga logística y financiera para las familias. En el mayor de los casos, el aprendizaje a distancia es una solución temporal. Esta situación suele ser más complicada para padres solteros o madres solteras, aquellos que son trabajadores esenciales, aquellos que tienen trabajos exigentes, los que no hablan inglés, los que no tienen a su familia cerca y aquellos que carecen de experiencia en educación y tecnología. 

2. El aprendizaje a distancia no es sustentable por largos periodos de tiempo, y no promueve la equidad. Muchas familias simplemente no pueden mantener el aprendizaje a distancia a largo plazo sin sufrir importantes consecuencias económicas. Si el aprendizaje a distancia continúa por más meses, es posible que padres y madres tengan que dejar sus empleos o cambiar su forma de vida para poder ayudar a la educación de sus hijos, lo cual podría causar la pérdida total de empleo, inseguridad alimenticia, de vivienda, entre otras cosas más. Las alternativas para el cuidado infantil de familias trabajadoras en Evanston son muy pocas y muchas son caras o requieren más exposición de la que la escuela proporcionaría. Esto no es equidad. Esto no sirve a todos nuestros estudiantes, de hecho, el aprendizaje a distancia hace más notorias las diferencias entre los que tienen privilegios y los que carecen de ellos. 

3. El aprendizaje a distancia perjudica a aquellos que se encuentran en desventaja. Todos aquellos que son considerados prioridad bajo el plan de reapertura enfrentarán la carga más pesada si el aprendizaje a distancia continúa indefinidamente. Esto incluye a los estudiantes de educación especial y aquellos con IEP y 504, los bilingües emergentes, las familias indocumentadas y las de bajo ingreso. Las escuelas brindan alimento, cuidado de niños, seguridad y servicios sociales. El aprendizaje a distancia reduce el acceso a estos servicios tan esenciales para muchas familias. Para muchos niños, las escuelas son el único refugio seguro que tienen y su gran punto de acceso para recibir apoyo. 

4. Otras escuelas y campamentos se han abierto en persona, de manera segura. Desde Julio muchas escuelas privadas y organizaciones sin fines de lucro han organizado campamentos en persona con cubre bocas, caretas y procedimientos de seguridad sin incidentes. Las guarderías se encuentran abiertas y han podido permanecer abiertas con éxito. Varios distritos escolares públicos vecinos se encuentran abiertos en un horario híbrido, es decir, en una mezcla de clases en persona y virtuales. Las escuelas católicas en Evanston ya han sido abiertas con procedimientos de seguridad por semanas. Muchos estudiantes del Distrito 65 ya están en cuidado grupal a través del distrito de parques o de la YMCA mientras realizan aprendizaje a distancia. Nada de esto ha provocado un aumento notable en los casos del virus. Aunque nuestras escuelas públicas tienen muchas consideraciones adicionales, estas organizaciones han demostrado que cuando se siguen cuidadosamente las normas establecidas por el Centro de Control de Enfermedades (CDC), el aprendizaje en persona puede ocurrir de manera segura y sin propagación adicional del virus. Nuestros niños matriculados en escuelas públicas no deberían estar en desventaja simplemente porque sus padres optaron por confiar en un sistema de escuelas públicas en lugar de una escuela privada o en un distrito escolar mejor financiado. Una pantalla de computadora no reemplaza ni puede reemplazar el aprendizaje en persona, especialmente no durante largos periodos de tiempo. 

5. Evanston ha controlado la propagación del virus. Evanston aplanó la curva en junio y nuestras tasas de positividad se han mantenido estables y bajas durante varios meses, incluso durante la reapertura. A diferencia de muchos otros lugares, Evanston tiene acceso a pruebas públicas y privadas, incluidas pruebas gratuitas a través del Departamento de Salud Pública de Illinois. La gente de Evanston ha sido diligente y constante en la práctica de procedimientos seguros para disminuir la propagación del virus precisamente porque somos una comunidad que valora mucho la educación y la salud pública. Estamos ubicados cerca de la Northwestern University y de varios sistemas de salud muy sólidos, incluidos NorthShore Hospital y St. Francis, lo que brinda a nuestra comunidad acceso a excelentes pruebas y tratamientos. Si alguna comunidad puede reabrir escuelas de manera segura, esa es Evanston. 

6. No volver al aprendizaje en persona perjudicará al Distrito 65 a largo plazo. Pagar por la educación privada o tener un cuidador en casa para que eduque en casa a tiempo completo no debería ser la única forma de garantizar el aprendizaje en persona. Considere la carga que esto supondrá para el distrito a largo plazo, ya que las familias abandonan el distrito por opciones públicas o privadas cercanas que proporcionarán una escuela en persona. Si las familias con recursos económicos abandonan el Distrito 65 por otros distritos escolares públicos o por escuelas privadas, tendrá un impacto negativo en la financiación y la inscripción, y en última instancia perjudicará a las familias que no pueden tomar esa decisión, lo que amplía las disparidades raciales y económicas en nuestra comunidad. 

Pedimos al Distrito 65 a hacer lo siguiente: 

1. Actualizar las normas de reapertura para que se basen en la tasa de positividad de Evanston, no en la de la Región 10 de Illinois. Debido a que la Región 10 incluye todos los suburbios del condado de Cook, no es necesariamente una representación precisa de nuestra comunidad y el efecto de los suburbios del sur de Chicago en los números de Evanston son insignificantes. Más allá de eso, este razonamiento muestra una enorme falta de fe en el juicio, la discreción y el sentido común del personal del D65 para limitar su propia exposición, lo que podría resultar en que lo traigan al edificio. Los residentes de otras regiones vienen a Evanston para trabajar en nuestros hospitales, supermercados y otros negocios esenciales y, sin embargo, nuestra positividad se ha mantenido por debajo del 3% desde junio. 

2. Planificar una reapertura en persona por etapas, dando prioridad a los grados más jóvenes (preescolar y K-2) y priorizando primero a los estudiantes desfavorecidos. Es posible que algunos grados, como la secundaria, deban permanecer alejados. Cada distrito escolar y cada escuela tienen diferentes consideraciones al pensar en reabrir las escuelas en persona. Reconocemos que el tamaño, la diversidad y la historia de Evanston representa muchos desafíos. Nuestro presupuesto para viajar solo en autobús es enorme. Sin embargo, es inaceptable ni siquiera intentar que la escuela en persona suceda para nuestros hijos. Otros distritos escolares públicos suburbanos cercanos lo han logrado. Las escuelas privadas han estado abiertas durante semanas con una propagación viral mínima. La reapertura debe comenzar con nuestros alumnos más jóvenes, y los grupos pequeños deben graduarse grado a grado. 

3. Reparar la confianza rota en la comunidad colaborando con todas las partes interesadas. La falta de transparencia y notificación involucrada en este cambio de referencia para el retorno crea una falta de confianza entre la comunidad de padres del Distrito 65, los maestros y la administración. Se les dijo a las familias que habría educación en persona y se planificó esta posibilidad. Entonces, la administración esencialmente eliminó esta opción. Nosotros, como padres, queremos apoyar a los maestros y a la administración tanto como sea posible, pero si estamos constantemente tratando de ajustarnos a una nueva barrera que perjudica a nuestros hijos y les quita sus opciones educativas, nos quedamos vacilantes, frustrados e incapaces de apoyar a ninguno de los dos. La administración del Distrito 65 necesita traer a padres, maestros, miembros de la comunidad y otras partes interesadas en colaboración para encontrar una manera de abrir nuestros edificios escolares en persona. 

4. Establecer expectativas razonables para el año escolar y trabajar con los maestros y las familias para hacerlas realidad. Sabemos que nuestros niños tienen una experiencia educativa diferente este año a la que tuvieron el año pasado. Sabemos que necesitarán usar cubre bocas, lavarse las manos, controlar su temperatura y mantener la distancia entre ellos. Estarán en la escuela por menos horas y posiblemente menos días de la semana. Limitarán los contactos fuera de la escuela para la seguridad de todos. Sabemos que los maestros deberán priorizar la salud y el aprendizaje socioemocional de nuestros niños este año, y que puede haber períodos de cuarentena y aprendizaje a distancia. Puede ser necesario un horario híbrido para reducir la capacidad en nuestros edificios. Se necesitarán nuevos procedimientos y rastreo de contactos. Apoyamos todo lo que el distrito está haciendo para mantener los edificios seguros para nuestros niños y nuestros maestros. El apoyo familiar es fundamental para que esto tenga éxito. Permítanos trabajar con usted, la administración, en lugar de en contra. 

Como padres, casi todos nosotros sufrimos por la decisión de las opciones de aprendizaje, no solo considerando qué era lo mejor para nuestros propios hijos, sino también cómo esa decisión puede afectar a otros niños con necesidades diferentes y posiblemente mayores. Pedimos que el distrito mantenga los planes que establecieron inicialmente, pasando al aprendizaje en persona para aquellos que lo seleccionaron el 29 de septiembre, salvo que se realicen más mitigaciones para la región. 

Reabrir escuelas este año será muy difícil. Reconocemos y apreciamos eso. Será completamente diferente a cualquier cosa que hayamos hecho antes. Requerirá horarios, medidas de seguridad y un grado de riesgo por parte del personal y las familias que opten por esta opción. Requerirá flexibilidad, comprensión y gracia de los padres, estudiantes y familias. De todos modos, no es imposible. Juntos podemos hacer cosas difíciles. Por nuestros hijos, podemos hacer cosas difíciles. 

Padres de familia y Miembros de la Comunidad de Evanston y Skokie en el Distrito 65