Refinancer (enfin !) l'université !

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(English and Dutch below)

Madame la Ministre Valérie Glatigny,

La situation dans laquelle se trouve l’éducation en général et l’université en particulier depuis le début de la crise sanitaire que nous traversons est inédite. La pandémie surgit dans un contexte où les universités souffrent d'une insuffisance patente de moyens depuis de nombreuses années. En dix ans, la population universitaire a augmenté de 40 % alors que les budgets alloués aux universités ont stagné : le financement par étudiant.e n’a donc cessé de diminuer. Globalement, les études montrent que, depuis plus de dix ans, la Fédération Wallonie-Bruxelles a un taux de financement de l’enseignement supérieur des plus bas.

Face à cette crise sans précédent, un investissement dans la recherche liée au COVID-19 vient d’être réalisé – ce dont nous nous réjouissons – et les universités ont consenti à investir dans l’infrastructure et le soutien au personnel enseignant. Mais ce sont en réalité toutes les disciplines enseignées et la recherche dans leur globalité qui sont touchées et doivent aujourd’hui être soutenues. Cela ne nécessite pas uniquement un appui logistique, matériel et un soutien pédagogique, mais aussi plus de moyens humains, c'est-à-dire l'engagement d’enseignant.e.s-chercheur.e.s et d’assistant.e.s d’enseignement et de travaux pratiques qui font aujourd'hui cruellement défaut. En effet, la situation oblige à repenser profondément l’enseignement et la pédagogie universitaire vers un encadrement personnalisé, afin de soutenir tou.te.s les étudiant.e.s et leur permettre de suivre leur cursus de manière adéquate. Pour ce faire, en plus de l’utilisation de moyens digitaux, les cours et leur encadrement devront impérativement être démultipliés si nous souhaitons maintenir un niveau d’excellence et un accompagnement adéquat pour toutes et tous. La crise actuelle ne fait qu’accentuer et rendre d’autant plus visibles des problèmes structurels présents de longue date.

Nombre de signataires de la présente lettre ainsi que nos collègues sont aujourd’hui proches du burn-out et sont las de devoir « faire avec les moyens du bord ». Nous, enseignant.e.s du supérieur et chercheur.e.s, nous sommes engagés dans un processus exceptionnel. Nous avons en un temps record dû penser un renouvellement, une réorganisation et une réinvention en profondeur de nos tâches. Cependant, de tels efforts ne peuvent être poursuivis dans la durée sans un réel soutien de nos autorités de tutelle. En la matière, seule une politique d'engagement pro-active permettra de répondre aux demandes légitimes des étudiant.e.s et permettra aux collègues enseignant.e.s chercheur.e.s d'assumer leurs missions avec professionnalisme et bienveillance, sans risquer de mettre leur santé en danger.

En outre, la recherche est une mission fondamentale de l'université, et les enseignant.e.s sont aussi chercheur.se.s. Or, depuis trois mois, toutes les énergies ont été captées par la réorganisation des cours et évaluations à distance et nous avons dû massivement laisser nos activités de recherche de côté. Si nous voulons que les laboratoires et centres de recherche reprennent une activité digne de ce nom et responsable envers notre avenir commun, il est crucial que des moyens nouveaux y soient consacrés.

Nous demandons donc qu’à la gestion de l’urgence succède une véritable politique en faveur de l’enseignement supérieur et de la recherche, qui permette de garantir un soutien et un suivi des étudiant.e.s, des conditions de travail dignes pour toutes et tous et de maintenir les capacités de recherche des établissements.

En janvier 2020, vous affirmiez : « Il ne faut pas imposer une politique d’austérité à l’enseignement supérieur et à la recherche scientifique car ce serait comme renoncer à investir dans le futur de nos jeunes ». Le moment est venu de soutenir le futur de nos jeunes, avant qu'il ne soit trop tard.

Contact :
Vanessa Frangville, Vanessa.Frangville@ulb.ac.be
Damien Scalia, damien.scalia@ulb.ac.be
Nicolas Verschueren, niversch@ulb.ac.be

 

***** For an increased funding of universities (finally)! *****

Madam Minister Valérie Glatigny,

Since the outbreak of the ongoing sanitary crisis, education in general - and universities in particular - have been experiencing an unprecedented situation. The coronavirus pandemic arises at a time when universities have been suffering from an obvious lack of resources for many years. In ten years, the student population has increased by 40% while the funding allocated to higher education has stagnated: the amount of available resources per student has therefore steadily decreased. Overall, studies show that, for more than ten years, the Wallonia-Brussels Federation has had one of the lowest levels of funding for higher education.
In the face of this unprecedented crisis, investment in research over COVID-19 has just been decided - which we welcome - and universities have agreed to spend in infrastructure and support for teaching staff in this domain. But in reality, all scientific disciplines are affected and are today in need of support. This does not only require logistical, material and pedagogical support, but also more human resources, i.e. hiring the academic staff (including teaching assistants) sorely lacking today.
In order to support all students and allow them to pursue their curriculum adequately, the situation requires to deeply reconceive of university teaching towards personalized supervision. This will mean to spend much more time and human resources for teaching besides the use of digital means if we if we wish to maintain a satisfactory level of excellence and adequate supervision for all. Thus, this crisis sheds a crude light on long standing structural problems.

Many of the signatories to this letter as well as many of our colleagues are now close to burnout and are tired of having to "do with the means at hand". We, university members of faculty, have engaged with an exceptional process. We have had to reorganize and reinvent our tasks in record time.
These efforts cannot be pursued without the genuine support from our supervisory authorities. In this regard, only a proactive hiring policy can meet the legitimate demands from students and allow fellow academics to carry out their missions with professionalism and benevolence, without putting their health at risk.

Furthermore, research is a fundamental mission of universities, and members of faculty are also researchers. However, over the past three months, all the energies have been focused on adapting to remote teaching and evaluation. Consequently, we had to mostly leave our research activities aside. If we want laboratories and research centres to resume their activity to a decent extent and with a responsible commitment to our future, it is crucial that new resources are dedicated to higher education.

We therefore ask that emergency management be followed by a policy which effectively supports higher education and research in order to guarantee effective student supervision as well as decent working conditions for all while safeguarding universities’ research capacities.
In January 2020, you declared: "We should not impose austerity upon higher education and scientific research because it would mean giving up investing in the future of our youth". The time has come to support the future of our youth before it is too late.

Contact:
Vanessa Frangville, Vanessa.Frangville@ulb.ac.be
Damien Scalia, damien.scalia@ulb.ac.be
Nicolas Verschueren, niversch@ulb.ac.be


***** Herfinanciering (eindelijk!) van de universiteiten *****

Beste Mevrouw de Minister Valérie Glatigny ,

De situatie waarin het onderwijs -en meer bepaald de universiteit- verkeert sinds het begin van de huidige gezondheidscrisis is ongekend. De pandemie heerst in een context waarin universiteiten al jarenlang een duidelijk gebrek aan middelen hebben. In tien jaar tijd is de universiteitsbevolking met 40% gestegen, terwijl de budgetten voor deze universiteiten zijn gestagneerd: de kost per student is dus blijven dalen. Uit studies blijkt dat de Federatie Wallonië-Brussel al meer dan tien jaar een van de laagste financieringsniveaus heeft voor het hoger onderwijs.

Te midden van deze ongekende crisis werden budgetten vrijgemaakt voor onderzoek rond COVID-19 - wat we toejuichen - en universiteiten hebben afgesproken te investeren in infrastructuur en ondersteuning voor onderwijzend personeel. Maar in de dagdagelijkse realiteit zijn het alle disciplines van het onderwijs en het onderzoek die leiden onder de crisis, en die moeten worden ondersteund. Dit vereist niet alleen logistieke, materiële en pedagogische ondersteuning, maar ook meer personeel: de inzet van extra docent-onderzoekers en assistenten voor onderwijs en practica ontbreekt tot op vandaag. De situatie vereist inderdaad een diepgaande heroverweging van universitair onderwijs en pedagogie naar persoonlijke begeleiding, om alle studenten te ondersteunen en hen in staat te stellen hun cursus adequaat te volgen. Als we voldoende ondersteuning en hoog niveau voor iedereen willen behouden moet niet alleen het gebruik van digitale middelen worden ingezet, maar moet de ratio van onderwijzend personeel per student worden verhoogd. De huidige crisis maakt dit structurele probleem alleen maar zichtbaarder…

Wij, ondertekenaars van deze brief en vele onze collega's, happen naar adem bij deze manier van lesgeven, digitaal lesgeven is niet gewoon een verandering van het auditorium naar het scherm. Als docenten en onderzoekers in het hoger onderwijs maken we een diepgaande omslag mee. In recordtijd moesten we nadenken over een digitalisering, reorganisatie en heruitvinding van al onze taken. Dergelijke inspanningen kunnen echter op middellange en lange termijn niet worden voortgezet zonder echte steun van onze autoriteiten. Enkel een proactief beleid kan tegemoet komen aan de terechte eisen van studenten, collega-docenten en onderzoekers, zodat we onze missies met professionaliteit en welwillendheid uit kunnen voeren, zonder gevaar voor de gezondheid.

Met onderzoek als een fundamentele pijler van de universiteit zijn docenten echter ook onderzoekers. Drie maanden lang is alle energie opgeslorpt geweest door de reorganisatie van de cursussen en evaluaties via afstandsonderwijs, en moesten we onze onderzoeksactiviteiten massaal stilleggen. Als we willen dat laboratoria en onderzoekscentra hun activiteiten kunnen hervatten en verder bouwen aan onze gemeenschappelijke toekomst, is het van cruciaal belang dat er nieuwe middelen aan worden gewijd.

We vragen daarom dat het huidige noodbeheer wordt omgevormd door een écht beleid dat het hoger onderwijs en onderzoek ten goede komt, dat de ondersteuning en follow-up voor studenten, degelijke werkomstandigheden voor iedereen, en de onderzoekscapaciteit van alle faculteiten kan behouden.
In januari 2020 zei u: "We mogen geen bezuinigingsbeleid opleggen aan hoger onderwijs en wetenschappelijk onderzoek, omdat het zou zijn alsof we stoppen met investeren in de toekomst van onze jongeren". Het is tijd om de toekomst van onze jongeren te steunen voordat het te laat is.

Contact:
Vanessa Frangville, Vanessa.Frangville@ulb.ac.be
Damien Scalia, damien.scalia@ulb.ac.be
Nicolas Verschueren, niversch@ulb.ac.be