Petitioning Ministre de la Culture Françoise Nyssen and 1 other

Un patrimoine des sciences de la vie - Important French scientific manuscripts

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English below

Nous, signataires du présent appel, nous demandons que tout soit fait pour conserver en France une importante collection d’archives manuscrites concernant l’agronome et le botaniste économique André Thouin (1747-1824).

 André Thouin tient un rôle majeur en histoire des sciences, ainsi que l’ont montré de nombreuses études scientifiques. Il tient une place particulière dans les relations entre sciences et État pendant la période transitoire entre Ancien régime et XIXe siècle : figure-clef dans l’établissement des disciplines de l’agronomie et de la botanique économique, Thouin se trouve à l’interface entre sciences de la vie et champ politique pendant la Révolution française et au cours des années qui suivent ; entre autres choses, il a contribué à établir un réseau d'enseignement de l’histoire naturelle à travers la France, à mettre en œuvre des projets de reboisement à l’échelle nationale et à préparer des lois qui ont réformé l’agriculture en profondeur en lui donnant un caractère scientifique. Homme aux origines modestes devenu acteur de premier plan dans le monde post-révolutionnaire, il incarne, par son parcours et par son œuvre, les opportunités suscitées par la Révolution.

 Un ensemble substantiel de manuscrits antérieurs à 1793 se trouvent conservés aujourd’hui au Muséum National d’Histoire Naturelle à Paris. Ces documents offrent une perspective inégalable pour comprendre la création d’un lieu de savoir de première importance pour l’histoire naturelle. Ils mettent en évidence comment savoir de la nature et empire se trouvent imbriqués au cours de cette période de colonisation intensive. Qui plus est, les échanges entre Thouin et le gouvernement que relèvent ces documents permettent de comprendre, de façon inégalable, pourquoi le savoir scientifique et ses institutions deviennent si importants en France au début du XIXe siècle, et le restent malgré les changements de régime ultérieurs. Bien d’autres nations imitent cette transformation des rapports entre science et gouvernement. Après 1800, le Muséum devient un modèle pour toute l’Europe.

 Aujourd’hui, seulement la moitié des archives nécessaires à la compréhension de ce contexte historique fondateur, d’une importance cruciale pour notre connaissance de l’histoire politique et scientifique, se trouve disponible dans les archives françaises. La part postérieure des archives Thouin, qui couvrent la période allant de 1795 à sa mort, se trouve désormais entre les mains d’un libraire qui l’a mise en vente aux États-Unis. Nous souhaitons exprimer ici notre grande inquiétude quant à cette perspective et demandons instamment que soit trouvé le financement nécessaire à leur conservation au sein dans un centre de conservation archivistique public français, idéalement au sein des archives du Muséum National d’Histoire Naturelle où Thouin a travaillé toute sa vie.

 Cet ensemble documentaire à vendre est exceptionnel : il serait absurde de considérer qu’on puisse en faire abstraction, en raison de son importance pour l’histoire des sciences de la vie et des relations au pouvoir politique. On y trouve des correspondances émanant de ministres, d’hommes d’État étrangers comme Thomas Jefferson, et d’hommes de science. Il s’agit d’un patrimoine français inestimable. Son aliénation constituerait un dommage difficilement réparable ; une fois ces documents passés dans des mains de particuliers, ils ne reviendront jamais dans le domaine public. Une copie numérique ne représentera qu’un substitut bien maigre aux documents eux-mêmes, à l’instar des traces manuscrites d’une œuvre de littérature qui attestent, de manière tangible et critique, de l’histoire de la nation française. Nous demandons solennellement à l’État français de garantir le maintien et la conservation de cet ensemble archivistique au sein du patrimoine national. 

 

 Important French scientific manuscripts

We the undersigned appeal for all efforts to be made to retain an important set of manuscript materials relating to the agronomist and economic botanist André Thouin (1747-1824) in France.

 André Thouin’s importance in the history of science has been recognised by numerous scholarly studies. He represents a critical conjuncture in the history of relations between science and the State in the transition from the Old Regime to the nineteenth century: a key figure in the establishment of the disciplines of agronomy and economic botany, he was central in connecting the life sciences to the political domain in the period of the French Revolution and after: inter alia, he helped to establish a network of natural historical education around France, to organise nationwide afforestation schemes, and drafted laws which fundamentally reformed agriculture and placed it on a scientific footing. A man who rose from humble origins to become a leading actor in the post-Revolutionary scientific world, he exemplifies in himself the opportunities produced by the Revolution.

 A substantial body of his manuscript materials up to 1793 is already held at the archive of the Muséum National d’Histoire Naturelle in Paris. These documents permit an unparalleled overview of the operation of a major centre of natural history. They also show how natural knowledge and empire were linked during this period of intensive colonialism. In addition, Thouin’s negotiations with government offer the best set of sources for understanding how scientific knowledge and institutions became so politically important in France by the early 19th century, and remained so through many regime changes. French scientific institutions were copied by many other nations after 1800, and the Muséum became a model of its kind around Europe.

 Currently, only half of the material required for understanding this larger picture, of such importance to the history of government and knowledge, is available within French archives. The later part of Thouin’s archive, from 1795 until his death, has entered into the hands of a private seller who is offering the documents for sale in America. We wish to represent our great regret about this state of affairs, and to urge that funding be sourced to purchase these materials for a French archive, ideally the archive of the Muséum where Thouin worked for all of his life.

 The collection of materials on offer is an exceptional one, unlikely to be surpassed in this generation for its importance for the history of the life sciences and their relationship with political power. It contains correspondence from ministers, international statesmen such as Thomas Jefferson, and famous savants. It is a central part of the French patrimoine. Its alienation is a dismaying prospect; once these materials pass into private hands they will never again return to the public domain. A digitised copy is a poor substitute for the documents themselves, which, like the manuscript of a work of literature, attest in important and material ways to the history of the developing nation of France. We call upon the French state to make all efforts to secure this essential collection of manuscripts as part of the national heritage.

This petition will be delivered to:
  • Ministre de la Culture
    Françoise Nyssen
  • Ministre de l'Enseignement supérieur, de la Recherche et de l'Innovation
    Frédérique Vidal

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